ExoMars_rover_node_full_image_2Το όχημα περιπλάνησης (rover) της αποστολής ExoMars της ESA (σε πρώτο πλάνο) και η Ρωσική επιστημονική πλατφόρμα σταθερής επιφάνειας (στο φόντο) έχουν προγραμματιστεί για εκτόξευση τον Ιούλιο του 2020, με σκοπό την έλευση στον Άρη τον Μάρτιο του 2021. Η πρώτη αποστολή, η οποία τέθηκε σε τροχιά γύρω από τον Άρη τον Οκτώβριο του 2016 με σκοπό την ανίχνευση αερίου (ExoMars Trace Gas Orbiter), θα λειτουργήσει ως σταθμός αναμετάδοσης για την αποστολή ExoMars Rover, καθώς επίσης θα διεξάγει τη δική του επιστημονική αποστολή.

Η επιλογή του χώρου προσγείωσης του οχήματος περιπλάνησης είναι μια απαιτητική και χρονοβόρα διαδικασία, διότι δεν πρέπει να είναι μόνο ενδιαφέρουσα επιστημονικά, αλλά και ασφαλής από μηχανικής άποψης.

Η διαπίστωση αν υπήρξε ποτέ ζωή στον Άρη βρίσκεται στο επίκεντρο του προγράμματος ExoMars, επομένως η επιλεγμένη περιοχή θα πρέπει να είναι αρχαία – περίπου 3,9 δισεκατομμυρίων ετών – με άφθονα στοιχεία νερού τα οποία να ήταν παρόντα για μεγάλα χρονικά διαστήματα.

Το rover έχει ένα τρυπάνι (το σκούρο γκρι πλαίσιο στο εμπρόσθιο τμήμα του, όπως φαίνεται στην παραπάνω εικόνα) που είναι ικανό να εξάγει δείγματα από βάθη 2 μέτρων. Αυτό είναι ζωτικής σημασίας, διότι η παρούσα επιφάνεια του Άρη είναι ένα εχθρικό μέρος για τους ζωντανούς οργανισμούς λόγω της έντονης ηλιακής και κοσμικής ακτινοβολίας. Μέσω της υπόγειας αναζήτησης, το rover έχει περισσότερες πιθανότητες να βρει διατηρητέες αποδείξεις.

Από τη σκοπιά της μηχανικής, η περιοχή προσεδάφισης πρέπει να έχει χαμηλό υψόμετρο, ώστε η μονάδα εισόδου να κατέβει μέσω αρκετής ατμόσφαιρας η οποία θα βοηθήσει στην επιβράδυνση της καθόδου με αλεξίπτωτα, και δεν πρέπει να περιέχει χαρακτηριστικά που θα μπορούσαν να θέσουν σε κίνδυνο την προσγείωση, όπως κρατήρες, απότομες πλαγιές και μεγάλες πέτρες.

Ο έλεγχος ότι πληρούνται όλες αυτές οι προδιαγραφές χρειάζεται πολλούς ειδικούς και παίρνει πολλά χρόνια.

Στην περίπτωση αυτή, ξεκίνησε το 2013 με οκτώ προτάσεις για περιοχές προσεδάφισης, οι οποίες στη συνέχεια μειώθηκαν και επιλέχθηκαν τέσσερις περιοχές το 2014.

Στα τέλη του 2015, προτάθηκε μια περιοχή – Oxia Planum – ως το πρωταρχικό κέντρο προσεδάφισης για περαιτέρω λεπτομερή αξιολόγηση, με άλλες δύο περιοχές να κρατούνται για συζήτηση σε μεταγενέστερη ημερομηνία.

Η στιγμή αυτής της συζήτησης έφτασε, και οι εμπειρογνώμονες θα αποφασίσουν την εβδομάδα αυτήν αν θα είναι η περιοχή Aram Dorsum ή η Mawrth Vallis που θα προταθούν για να μελετηθούν περαιτέρω με περισσότερες λεπτομέρειες.

Μετά από την απόφαση, θα αναρτηθεί μια ανακοίνωση στην ιστοσελίδα της ESA. Η επιβεβαίωση του βασικού και του εναλλακτικού χώρου προσγείωσης θα συμβεί περίπου ένα χρόνο από την εκτόξευση της αποστολής.

Πλέον, είναι διαθέσιμες μια σειρά από καλλιτεχνικές εικόνες του rover. Αυτές περιλαμβάνουν χαρακτηρισμένες οπτικές εικόνες (εμπρός και πίσω), μια οπτικοποίηση 360º, και μια νέα αφίσα της αποστολής.

Leave a reply